La Master System, comercializada en Japón bajo el nombre SG-1000 Mark III (セガ・マークIII Sega Māku Surī?), es una consola de videojuegos de 8 bits basada en cartuchos y tarjetas, desarrollada por Sega. A pesar de estar muy por detrás en ventas fuera de Europa, el Brasil y con un éxito parcial en la Argentina, la experiencia sentó los cimientos para que Sega siga con su liderazgo en estos mercados durante la siguiente generación con la Sega Mega Drive. Su salida del mercado, con excepción de Brasil y Nueva Zelanda, ha sido en 1996. En Nueva Zelanda la consola se dejó de fabricar en 1997 y en Brasil se sigue fabricando y distribuyendo hasta el día de hoy.

Japón:

La Mark 3 fue la sucesora de la SG-1000, la primera consola creada por Sega. Fue lanzada en Japón el 20 de octubre de 1985 para competir con Famicom. Al año siguiente, se puso a la venta el juego Alex Kidd in Miracle World, y Alex Kidd, su protagonista, se convertiría en la mascota extraoficial de Sega hasta principios de los 90.

Estados Unidos y otros países:

El sistema fue rediseñado para venderlo en el mercado de los Estados Unidos con el nombre de Sega Master System en junio de 1986, un año después del lanzamiento de la Nintendo Entertainment System. Salió a la venta a un precio de 200 dólares. Posteriormente, fue mundialmente lanzada en 1987 con el nuevo nombre. En ese año, aparece una versión de la Master System en Japón, cuyas únicas diferencias con la Mark 3 son la carcasa, que ahora es similar a la mundialmente usada, y que incluye de serie, integrada dentro de la misma máquina, la unidad FM, un accesorio opcional de la Mark 3 con un chip de sonido FM de Yamaha. Este accesorio nunca salió de Japón, ni integrado ni como añadido por separado.

Aunque más avanzada técnicamente que la Nintendo Entertainment System, no alcanza en los Estados Unidos el mismo nivel de popularidad. Esto se ha atribuido a varias causas, entre ellas el retraso en el lanzamiento y una cantidad mucho menor de cartuchos de otras compañías distintas a Sega. Esto último debido al draconiano contrato que Nintendo forzó a suscribir a los que quisieron licenciar juegos para la NES, con cláusulas de exclusividad o retrasos de muchos años entre la aparición de un juego en la misma videoconsola y en otras plataformas (esto valió varias reprimendas del gobierno japonés, pero siguió en sus trece hasta su derrota legal por Codemasters). La Master System vendió 125.000 consolas en los primeros cuatro meses, y la NES, 2 millones de ellas

Nintendo tuvo el 90% del mercado estadounidense por entonces. Hayao Nakayama, el CEO de Sega, decide no gastar muchos esfuerzos en un mercado dominado por la NES. En 1988, se venden la mayoría de los derechos de la Master System en los Estados Unidos a Tonka, pero su popularidad no para de caer. La decisión es considerada como muy mala debido a que Tonka nunca había comercializado una videoconsola y no tuvo idea de quehacer con ella.

En 1990, Sega había alcanzado el éxito con la Sega Mega Drive/Sega Genesis y como resultado, recupera los derechos de Tonka sobre la Master System. Diseña entonces la Sega Master System 2, nueva consola mucho más ligera y pequeña pero que para abaratar los costes de producción, no tiene el botón de reinicio, del conector de Audio/Video, de bus de expansión y la ranura de tarjetas de la original.

A la vez, lanza un adaptador de Master System para Mega Drive/Genesis, que sí tiene la ranura de tarjetas y usa la circuitería de la Mega Drive (que, de hecho es dos consolas en una, incluso con dos juegos de chips gráficos y de sonido), que precisamente incluye el conector de de Audio/Video. Cuando la Sega Game Gear es lanzada al mercado, uno de sus periféricos, el Master Gear Converter, le permitiría insertar cartuchos de Master System.

En un esfuerzo de luchar contra el Super Mario Bros. de Nintendo, el nuevo sistema incluye en ROM el juego Alex Kidd in Miracle World, y posteriormente Sonic the Hedgehog, que se ejecutaron en caso de no instertar un cartucho. Sega se volcó en promocionar el nuevo sistema, pero el cambio de generación ya se había producido y nada sucedió.

En Japón, la consola fue abandonada al salir a la venta la Sega Mega Drive. En 1991, las ventas en los Estados Unidos fueron prácticamente inexistentes, así que se decide abandonar este mercado también, para intentar potenciar en mayor medida el creciente éxito de la Sega Genesis.

Europa:

En Europa, Sega comercializa la Master System en varios países, incluyendo algunos en los que Nintendo no vende sus consolas. Se vende correctamente en Alemania, donde es distribuida por Ariolasoft desde el invierno de 1987. Los desarrolladores europeos han creado muchos juegos para la Master System, así que es capaz de superar a la NES en Europa. Nintendo se ve forzada a licenciar varios juegos populares de la Master System en este mercado. La Master System tuvo soporte hasta 1996 en Europa. Cuando descatalogada, Sega puede concentrarse en su nueva Sega Saturn. Las ventas en Australia no son tan buenas como las de la NES, pero superiores proporcionalmente a aquellas de los Estados Unidos. En Nueva Zelanda es un éxito de ventas – debido a que la NES no tiene mucha influencia – y queda en el mercado hasta 1997.

Brasil es el mercado en el que alcanza más éxito debido a que incluso se siguen vendiendo consolas actualmente. El responsable de ello es Tec Toy, distribuidor en el Brasil de Sega. La primera diferencia es que las Master System 1 y 2 son ambas del mismo aspecto que la Master System 1 en el resto de países. La Sega Master System 3, aunque exteriormente similar a la Master System 2, incorpora en su circuitería varios de los avances de la Sega Game Gear, así que el tamaño máximo de cartucho ROM pasa de 4 megabits (512 Kilobytes) a 8 megabits (1024 Kilobytes). Esto hace que algunos de los juegos desarrollados por Tec Toy sólo puedan ejecutarse en esta máquina y no en los demás modelos. Trae en la ROM interna Sonic the Hedgehog. En el 2002, se relanza cambiando el color de la carcasa a blanco y con varios conjuntos de juegos.

También se lanza un modelo sin cables que usa una antena para enviar las imágenes al televisor, y tiene el mando en la consola; se llama Master System Compact, junto con una versión rosada: Master System Girl, para el público femenino.